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1914-1921 : la bataille pour l’Irak

L’autre révolte arabe

Parmi les idées reçues sur la première guerre mondiale en Orient figure la « Grande Révolte arabe » contre la domination ottomane. Un historien britannique, Ian Rutledge raconte une autre histoire : celle d’Arabes se battant en masse dès 1914 aux côtés de l’armée ottomane contre les troupes anglo-indiennes débarquées à Basrah en Mésopotamie. En 1920 suit une autre révolte arabe qui n’a pas trouvé son Lawrence d’Arabie en littérature1 ni son David Lean au cinéma2, à deux doigts d’infliger une sévère défaite à l’Empire britannique, pourtant victorieux en 1918. Une masse de paysans révoltés assiègent les garnisons britanniques et les bombardent avec les canons saisis à l’ennemi.

Avec 130 000 insurgés au plus haut du conflit, Londres est tenté d’abandonner la partie. Mais il y a le pétrole, l’une des principales raisons de l’occupation de l’Irak. Grâce à l’envoi massif de troupes indiennes et aux raids aériens contre les populations civiles — une effroyable innovation devenue hélas depuis une habitude universellement partagée —, la révolte est jugulée. À la manœuvre, on retrouve les principaux acteurs britanniques du partage du Proche-Orient : Winston Churchill qui cherche un moyen de faire la guerre à bon marché, Gertrude Bell3 qui imagine une colonie à l’ancienne et le colonel T. E. Lawrence qui ramène sur le trône son vieux complice du Hedjaz, le prince Fayçal, bientôt rejoint par des centaines d’officiers de l’ancienne armée ottomane. Ils sont tous sunnites et vont exploiter une population en majorité chiite. Ce livre majeur est sans doute la meilleure ouverture pour comprendre la suite, c’est-à-dire le tragique enchaînement de l’histoire de l’Irak. À traduire d’urgence en arabe et en français !

1Thomas Edward Lawrence, dit Lawrence d’Arabie, est l’auteur de Seven Pillars of Wisdom (Les Sept piliers de la sagesse), le récit de ses aventures lors de la Révolte arabe.

2David Lean est le réalisateur du film Lawrence of Arabia, un film d’aventure historique britannique sorti en 1962.

3Espionne britannique et conseillère militaire, auteure en 1919 d’un rapport célèbre sur la Mésopotamie et les options pour la domination du futur Irak.